El Emperador de todos los males en tres capítulos

 

Jorge Sánchez-Lander*


“Elegimos ir a la Luna en esta década y hacer otras cosas, no porque sea algo fácil sino porque es difícil, porque es un desafío que hemos asumido, que no estamos dispuestos a posponer y que tenemos la intención de ganar”.

John F. Kennedy. Rice University, Houston 1962.

English version: The Story of Cancer: The Emperor of All Maladies

 Hace algunos años, en un simposio sobre cáncer, el Prof. Peter Taylor, Jefe del Centro de Medicina Experimental del Instituto Venezolano de Investigaciones Científicas (IVIC), expresó lo siguiente: El precio que los organismos multicelulares pagamos por la dicha de reproducirnos a través del sexo, y no mediante la aburrida división celular como ocurre con los organismos unicelulares, es el cáncer. Esta ocurrente afirmación explica que solo los organismos complejos con sus trillones de células dirigidas por un programa genético y de control de división celular, son los únicos que pueden generar una neoplasia maligna. Si un organismo unicelular se aparta del programa establecido sencillamente entrará en caos y morirá. Por el contrario cuando, por ejemplo, una de las numerosas células epiteliales de un organismo pluricelular logra romper los controles, se desencadenará un crecimiento celular anómalo y, con la rotura de la membrana basal, entrará en contacto con los canales vasculares y linfáticos; esto le permitirá a un grupo de células neoplásicas viajar hacia otros órganos y sistemas. En esa invasión, la potente maquinaria de la neoplasia utilizará todos sus ardides para avanzar. Secretará factores de crecimiento endotelial para crear su propia irrigación y satisfacer su voraz dependencia del oxígeno y la glucosa. Esclavizará a la célula normal vecina para ponerla a su servicio y formará una estructura paralela con un microecosistema propio, con una autonomía inquebrantable y, sobre todo, programada para ser inmortal y letal. Esto es lo que se ha llamado cáncer desde hace cientos de años.

La comprensión de los modelos hipotéticos que explican este fenómeno, es una tarea compleja. Los especialistas en cáncer deben crear un mapa mental que ofrezca la mejor opción al paciente. Este cometido, como en toda especialidad, lleva años de dedicación y estudio. Pero hará falta, además de la experiencia, conocer a fondo la evolución histórica de esta patología. Es por esto que, necesitábamos de alguien que nos contara de forma brillante la historia de esta enfermedad.

En noviembre de 2010, un acucioso lector del New York Times, me comentó que se había escrito un libro sobre la evolución del cáncer. Lo había leído en el artículo The Mind of Disease de Jonathan Weiner (1) publicado el 12 de noviembre de 2010, a manera de reseña en su lanzamiento, y por esto me recomendaba conseguirlo. A los pocos días, lo recibí como un excelente regalo de navidad.

Pero ¿a quién se le ocurriría hacer un nuevo libro sobre la historia del cáncer? Existían decenas de publicaciones sobre ese tópico, desde los más simplones hasta los bloques ilegibles de siempre. Este libro de poco menos de seiscientas páginas, con una elegante portada en cartulina sepia tatuada con un cangrejo marrón, se llamaba The Emperor of All Maladies: A Biography of Cancer. Su autor Siddhartha Mukherjee, oncólogo clínico del Columbia University Medical Center y egresado de Stanford, Oxford y Harvard, se había atrevido con su título: Una Biografía del Cáncer, a darle personalidad a la enfermedad, casi como si se tratara de un ser pensante, brutal, destructivo, y se dispuso a escribir su biografía. El enfoque de la enfermedad desde ese punto de vista, si bien es inédito en la literatura especializada, es corrientemente una forma como los pacientes ven a la enfermedad. Con frecuencia podemos escucharlos como se refieren al tumor como un invasor con vida propia, como un inquilino indeseable, algo así como una especie de allien, percepción no lejana de la realidad.

Leer este libro fue realmente un viaje largo y apasionante. Su erudita escritura nos deja ver una impresionante dedicación. Pero, quizás lo más llamativo, fue el interés que despertó en profundizar en cada tema que plantea. Con 467 referencias, casi una referencia por página escrita, la riqueza desde el punto de vista documental es formidable. Los días de la navidad de 2010 transcurrieron entre las fiestas y la búsqueda de material en la Red o en el archivo de separatas del maletero. La biografía de una de las enfermedades menos comprendidas y que ha acompañado desafortunadamente a la raza humana, se había convertido en una obsesión. Es una épica sobre los triunfos en las últimas cinco décadas sobre la enfermedad, pero también una conmovedora historia de las derrotas que ha infligido a millones de personas, a sus familias y a sus equipos tratantes. Sus páginas, llenas de un optimismo inteligente, dibujan la encomiable saga de personas como Halsted, Pierre y Marie Curie, Farber, Bonadonna, Veronesi, De Vita y Bernard Fisher, entre otros. Como buen cuentacuentos, Mukherjee nos describe el surgimiento de la radioterapia, de la lucha antitabáquica y de drogas maravillosas como el metrotexate, el platino, el tamoxifeno y el trastuzumab. Pero estos atrayentes relatos son contrastados con algunas lamentables historias sobre fraudes, falsificación de datos estadísticos, intrigas de laboratorio y deslealtades.

El Emperador se posicionó en las grandes cadenas de librerías norteamericanas y ganó, sorpresivamente, el Premio Pulitzer en 2011 convirtiéndose en una de las publicaciones sobre el cáncer más influyente de los últimos años. A los pocos meses de su premiación, el libro estaba hasta en los quioscos de periódico. A finales de 2011 fue publicado en español, con una impecable traducción.

Esta semana, durante las acostumbradas incursiones de revisión en Internet, encontré una gran noticia que ha renovado el interés sobre el tema de esta publicación en USA. La cadena PBS ha iniciado la filmación del documental The Story of Cancer: The Emperor of All Maladies producida por Ken Burns y dirigida por el conocido documentalista Barak Goodman, ganador del Premio de la Academia en 2000 con su cinta Scottsboro: An American Tragedy. En su tráiler, el cual pueden ver al pie de este artículo, nos prometen su lanzamiento, en tres capítulos, para la primavera de 2015.

Aunque aún queda mucho por lograr, nuestra generación está presenciando el mejor momento de la lucha contra el cáncer y todo parece indicar que seguiremos ganando terreno. Según el recientemente publicado estudio CONCORD-2 en más de veinticinco millones de pacientes en 67 países, la supervivencia en varios tumores ha mejorado de forma importante en las últimas décadas (2). Pero siguen existiendo diferencias inexcusables entre los países desarrollados y los países en vías de desarrollo que habrá que atender. Esta cinta será una nueva ocasión para disfrutar de la magnífica obra de Murkerjee, esta vez bajo el lente de Goodman, quien con su nuevo trabajo tiene el reto de igualar las cautivadoras  páginas de este libro. Es la crónica del esfuerzo organizado por vencer la enfermedad, la bitácora de una dura travesía con muchos momentos de viento a favor. Un libro definitivo, es imperdonable no recomendarlo. Un cuento que muchos queríamos y necesitábamos leer y que pronto podremos ver en pantalla.

*Servicio de Ginecología Oncológica. Instituto de Oncología Luis Razetti y Clínica Santa Sofía, Caracas, Venezuela.

Referencias

  1. Weiner Jonathan. The Mind of Cancer . http://www.nytimes.com/2010/11/14/books/review/Weiner-t.html?pagewanted=all&_r=0
  2. Allemani C et al. Global Surveillance of Cancer Survival 1995-2009: Analysis of individual data for 25676887 patients from 279 population-based registries in 67 countries (CONCORD-2) . http://dx.doi.org/10.1016/S0140-6736(14)62038-9

<p><a href=”http://vimeo.com/95187196″>The Story of Cancer Trailer</a> from <a href=”http://vimeo.com/user28025358″>CancerFilms.org</a&gt; on <a href=”https://vimeo.com”>Vimeo</a&gt;.</p>

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