El genio en el precipicio: La extraña doble vida del Dr. William Stewart Halsted .

Jorge Sánchez-Lander

“ La alquimia del genio es secreta; no es posible penetrarla.”

El genio y la locura. Philippe Brenot. Ed SineQuaNon, Barcelona 1998.

En memoria de José Rafael Álvarez Mangles, uno de los pioneros de la mastología en Venezuela, lector incansable y contador de historias.

 

La vida de William Stewart Halsted, probablemente se habría desarrollado bajo el esquema de una vida lunática, con una cara visible luminosa, con obras que hicieron trascender al personaje alcanzando los niveles de un superhéroe o semidiós,   pero la cual fue contrastada  por una cara oculta,  sombría y tormentosa desarrollada  en la soledad y privacidad de su hogar. Esto es lo que podemos sacar del interesante libro “The Genius on the edge: The Bizarre double life of William Stewart Halsted  (Kaplan Publishing 2010, New York)  del prestigioso cirujano plástico  Gerald Imber. Su extensa y bien documentada narración  permite un acercamiento íntimo a  la vida  de uno de los grandes genios de la cirugía de todos los tiempos, con una  minuciosa descripción del ejercicio de la cirugía entre finales del siglo XIX y principios del siglo XX. La inquietante vida de Halsted, desde sus inicios hasta su encumbramiento como Cirujano Jefe del Johns Hopkins Hospital,  penduló entre la genialidad y el aplastante peso de una adicción.  La cara luminosa de la historia se desarrolla desde una niñez privilegiada por la excelente posición económica de sus padres, su formación en Yale, sus triunfos como reconocido atleta escolar y por supuesto sus frecuentes viajes a Europa que le permitieron conocer a las figuras mas influyentes de la cirugía del momento,  entre ellos a Billroth, Braun, Kaposi y  Mikulicz en Austria y a  Thiersch y Volkmann en Alemania. Sus innegables aportes en técnicas de antisepsia, transfusiones,  la introducción del uso de los guantes de látex y su trabajo en los esquemas pedagógicos en cirugía, son algunos de los pasajes  tratados en las 356 páginas de este libro.

Contrastando con esta faceta brillante, la segunda y enigmática vida de Halsted comenzaba al final de las tardes o durante los seis meses de vacaciones que se tomó desde 1890 hasta su muerte en 1922, en su fabulosa finca High Hampton en los Montes Apalaches de Carolina  del Norte,   hoy convertida en una lujosa posada que puede visitarse http://www.highhamptoninn.com/history.aspx . Halsted inicia sus experimentos de anestesia local con cocaína cuando contaba poco más de 30 años, haciéndose  adicto  casi inmediatamente. Dicha adicción lo llevo a numerosas hospitalizaciones y ausencias en su trabajo. El aprecio de sus colegas, especialmente de William Welch, Jefe de Patología,  hizo que  en 1885 se organizara un crucero en un velero privado por el Caribe, cerca de las costas de Venezuela, a fin de ayudar en su recuperación. Apenas había comenzado la travesía, sin cocaína a bordo,  el bien educado y aristócrata Halsted, no tardó en convertirse en un animal incontrolable, asaltando violentamente el botiquín de primeros auxilios del barco y robando la dosis de morfina destinada a la tripulación en caso de accidentes.  Una nueva adicción se sumaba tras ese incidente, la cual se profundizó durantes sus periodos de hospitalización, cuando era tratado de su adicción a la cocaína mediante dosis crecientes de morfina, como era la costumbre para la época.  La adicción a la cocaína, fue un hecho relativamente frecuente entre los médicos de finales del siglo XIX y  ocurrió  con el genio austríaco Sigmund Freud, quien aquejado de un cáncer de paladar  ocasionado por su otra afición, los finos tabacos, fue un adicto  a la cocaína  probablemente hasta su muerte en 1939. A propósito de este paralelismo con la vida de Halsted , Howard  Marcel  publicó recientemente el ensayo “ Anatomy of an addiction: Sigmund Freud, William Halsted and the miracle drug cocaine. (Random House, Inc, New York 2011).

“The Genius on the edge: The Bizarre double life of William Stewart Halsted” un libro altamente recomendable, escrito con  precisión quirúrgica,  con una narrativa fresca y cuidadosa documentación.

Jorge Sánchez-Lander

Enlace: http://www.amazon.com/s/ref=nb_sb_noss?url=search-alias%3Daps&field-keywords=the+genius+on+the+edge

 

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4 comentarios sobre “El genio en el precipicio: La extraña doble vida del Dr. William Stewart Halsted .

  1. Excelente artículo Jorge, interesante por que nos das a conocer la personalidad oscura y comprender (según mi criterio) los horrores validos para la época de tan horrible y mutilante cirugía, que muy a mi pesar tuvimos que practicarla en aras de combatir tan terrible enfermedad

  2. Estimado de Sánchez-Lander, agradezco muchísimo tan hermoso detalle para con mi padre el Dr José Rafael Álvarez Mangles y por tan precisa descripción.

    Mariajose Álvarez Monagas
    Orgullosa hija

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